活跃地质活动让系外生命搜寻更有希望

已经除役的卡西尼号探测器在土星系统探索了13 年,绘制了土星与其卫星不少图像,最近科学家们再度新合成一张土卫二的详细全球红外光图像,发现土卫二最近有新的冰沉积在地表,更加确认应是来自地下海洋的水流出地表后重新结冰。土卫二「恩赛勒达斯」(Enceladus)是一颗被冰覆盖全球的卫星,人眼中看起来就是个冷冷冰冰、无所生机的星球,但随着卡西尼号探测器在2005 年数次近距离飞掠收集数据,科学家发现土卫二南极地区会喷出富含水与有机物的羽状物,这种地质活动表明土卫二内部依然活跃,受到土星引力影响经历潮汐加热过程,内部或许还有地下液态海洋,这些水透过裂缝喷向太空,然后沉积回地表形成冰层,如果换个光学波段看,土卫二可能很精采。

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近日,科学家利用卡西尼号光学遥感仪器之一「可见光和红外映射分光计」(Visible and Infrared Mapping Spectrometer,VIMS)收集的数据,重新生成一张红外图像,惊讶发现土卫二北半球有新的冰层沉积。过去,科学家就很常在土卫二南极看到这种新冰层沉积的「老虎条纹」红外特征,但现在北半球也出现了相同特征,这除了说明北半球也覆盖新鲜的冰之外,还代表南北半球可能有同类型的地质活动。研究人员认为,北半球新冰层可能来自羽状物带出的地下水,也可能是地下冰直接从地壳裂缝移上来。

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土卫二南半球的地质活动很活跃,现在我们知道北半球有个大区域或许也相当活跃,不久前才刚经历了什么地质活动致使水冰流出。由于土卫二是太阳系中最有潜力孕育外星生命的星球之一,除了地下海洋与活跃的地质活动,这颗卫星可能还拥有可供生物利用的能源,相关化学反应类似于维持地球深海热泉附近生命的化学反应。新论文发表在《Icarus》期刊。

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